מיון
הנחשים מתחלקים ל-15 משפחות ו-20 תת-משפחות (לפי Underwood, 1967). הנחשים הארסיים משתייכים לשתי משפחות – הפתניים והצפעוניים. האפיון של המשפחות הנמצאות בארץ ניתן בזה:
נחשיליים Typhlopidae
נימוניים Leptotyphlopidae
חנקיים Boidae
זעמניים Colubridae
פתניים Elapidae
צפעוניים Viperidae
נחשיליים Typhlopidae
נחשים תת-קרקעיים קטנים שאורכם המירבי הוא 90 ס"מ. צבעם לרוב בגוון חום-אדמדם. גופם מכוסה קשקשים קטנים שווים. זנבם קצר ומסתיים בקשקש חד וחזק. שיניים מצויות רק בלסת העליונה, שהיא לרוחב הגולגולת ולא לאורכה. במשפחה 5 סוגים (4 מהם מאמריקה). בסוג נחשיל (Typhlops) כ-170 מינים (7/8 מכל המינים במשפחה כולה) הנפוצים באזורים החמים. בארץ קיימים שני מינים.
נימוניים Leptotyphlopidae
דומים מאוד לנחשיליים. הלסת העליונה קבועה בשלד הגולגולת (תופעה נדירה בנחשים). שיניהם מועטות ונמצאות רק בלסת התחתונה. במשפחה סוג אחד ובו 40 מינים. בארץ מצוי מין אחד. מיני משפחה זו הם הקטנים בנחשים ואורכם 10 – 30 ס"מ. הנחשיליים והנימוניים ניזונים מזחלים, גלמי נמלים וטרמיטים.
חנקיים Boidae
בני משפחה זו שומרים על סימנים פרימיטיביים רבים וניתן לארגנם לתת-משפחות אחדות, שהידועות ביניהן הן ה-Pythoninae וה- Boinae. לזו האחרונה שייך המין היחידי הנמצא בארץ – החנק המשריץ. האנקונדה הדרום אמריקאית הוא המין הגדול ביותר מבין נחשי העולם ומגיע לאורך של למעלה מ-8 מטרים (נמצאו גם פרטים של 10 ואולי אף של 11 מטרים!). שמה של המשפחה מצביע על צורת המתת הטרף: תפיסה בפה וכריכת הגוף מסביב,שיטה אשר נהוגה בעצם על ידי נחשים רבים אחרים.
זעמניים Colubridae
המשפחה הגדולה ביותר, המקיפה כ-75% מכל הנחשים בעולם. תפוצתם כל-עולמית פרט לאזורי הקטבים ואיים אחדים. בגלל ריבוי המינים וההבדלים הניכרים ביניהם, קשה לקבוע סימנים אופייניים לכל המשפחה. הזעמניים חיים בכל הביוטופים, על האדמה ומתחתיה, על העצים ובמים. גודלם, צורתם וצבעם שונים. מזונם שונה וצורת תפיסת הטרף והמתתו אף היא שונה: יש מביניהם בעלי שיני ארס מצויידות במרזב ויש גם חסרי מרזב. גם פעולת ההפרשה מבלוטות הרוק שונה. בארץ יש 24 מינים ובהם הסוג זעמן עם 6 מינים.
פתניים Elapidae
כוללים שתי תת-משפחות, Elapinae ו-Hydrophilinae (נחשי הים). תפוצתם קשורה לאזורים הטרופיים והם חודרים לאזורים ממוזגים בעיקר באוסטרליה ובטסמניה. הפתנים, או הקוברות בשפת העם, הם מן הנחשים בעלי הארס החזק ביותר (LD50 = 0.4 מ"ג/ק"ג. LD50 = כמות הארס הנדרשת כדי להרוג 50 עכברים במשקל 20 ג"ר כל אחד). בארץ יש מין אחד מהקבוצה הזאת – הפתן השחור. נחשי הים שוכנים בסמוך לחופים, בדרום מזרח אסיה ובאוסטרליה. אורכם עד 3 מ'. זנבם שטוח ומשמש כמשוט. על פי רוב נחשים אלה יולדים ולדות חיים.
צפעוניים Viperidae
כוללים 3 תת-משפחות: Viperinae (צפעונים), Crotalinae (צפעוני גומה), Atractaspidinae (צפעונים שחורים, שרפים). תת-משפחה אחרונה זו, המיוצגת בארץ על ידי הצפעון השחור (שרף עין-גדי) שונה בסימנים רבים וניכרים משתי תת-המשפחות האחרות ויש אומרים שכדאי להגדירה כמשפחה נפרדת. צפעוני הגומה נפוצים בעיקר בצפון אמריקה ובדרומה ואילו תת-משפחת הצפעונים עצמם, מצויה בעולם הישן. בארץ ישנם 7 מינים. אין צפעונים באוסטרליה.