על פרפרים ונמלים- סיפורו של קשר מופלא
נמלה מוצצת טל דבש מזחל צעיר של כחליל הינבוט
תופעה מעניינת זו נחשבה בעבר כמוזרה מאוד. שכן חשבו באופן כללי שהנמלים הן אויבות של פרפרים. אבל לאחר שהוכח כי אכן קיים קשר כזה היא נעשתה מוכרת במדע. לנושא הוקדשה יותר תשומת לב,והסתבר כי הנמלים המקיימות קשר זה הן נמלים ספציפיות מסוג מסוים בלבד.
בחלק ממיני הפרפרים קיים מצב של יחסי גומלין בינם לבין הנמלים. מצב זה נקרא: קואבולוציה. נושא יחסי הגומלין בין הפרפרים לנמלים הוא נושא הנפוץ מאוד במיני פרפרים רבים בעולם, בעיקר ממשפחת הכחליליים. התופעה של קשר זה נפוצה במיוחד במיני כחלילים טרופיים.
במיני הפרפרים המקיימים חיי שיתוף עם נמלים יש שלוש רמות:
1. רמת קשר גבוהה: ברמה זו, סוגים התלויים בקשר זה ואינם יכולים להתקיים בלעדיו.
2. רמה בינונית:סוגים בעלי קשר חלקי ולא מלא.
3. רמה מזערית:סוגים בהם יכול להיות לעיתים מצב שהם יקיימו קשר עם נמלים אבל הדבר אינו קורה באופן קבוע . קיים פוטנציאל אך הקשר אינו מחייב וקיום המין של הפרפר אינו תלוי בו.

גם בישראל יש כמה נציגים המקיימים חיי שיתוף עם נמלים, לדוגמא: כחליל מנומר וכחליל הגליל.
שני מינים אלה תלויים בקשר עם הנמלים ואינם יכולים להתקיים בלעדיו ומשתייכים לרמת הקשר הגבוהה.
קיימים גם מינים המקיימים קשר חלקי: כחליל הבלקן, כחליל השיזף, כחליל השיטה, כחליל הינבוט וכחליל הקטנית.
לרמה המזערית משתייכים: כחליל האפון,כחליל האספסת.

במינים המקיימים קשר מלא, הזחל חי את כל חייו בתוך קן הנמלים. הנמלים אוספות את הביצים או הזחלים אל תוך הקן ושם הן שומרות עליהם. זחלים אלה בדרך כלל אינם ניזונים מצמחים אלא הם טורפים. והם אוכלים כנימות בגיחות קטנות אל מחוץ לקן או רימות של נמלים בתוך הקן.
זחלי מינים אחרים ניזונים מהצמח הפונדקאי הגדל ליד הקן. הנמלים נותנות לזחל לצאת מהקן כדי לאכול בשעה שהזחל צריך, הזחל מטפס על הצמח הפונדקאי ומתחיל לאכול ובזמן זה חלק מהנמלים יוצאות אחריו ומשגיחות עליו מפני אויבים. הנמלים ממתינות ליד השיח הפונדקאי או נעמדות על השיח ליד הזחל ומחכות עד שהזחל יסיים לאכול. הן שומרות על הזחל ולא עוזבות אותו הרבה פעמים יש מעין חלוקת תפקידים בין הנמלים ומדי פעם יש "נמלה תורנית" שמשגיחה על הזחל כאשר נמלים האחרות עסוקות במשימות אחרות או נחות וכשהוא מסיים הן מחזירות אותו בחזרה לקן. במינים המקיימים קשר חלקי
הזחלים בזמן שהם נחים או עסוקים באכילה הנמלים באות למצוץ את טל הדבש ומקיימות מעין תור.
כל נמלה בתורה. כשמגיע תור של נמלה מסוימת לבוא לשתות את הטל, הנמלה שהייתה קודם נאלצת לפנות את מקומה וצריכה לתת את התור לנמלה הבאה. כפי שקורה למשל בכחליל הינבוט.
מערכת יחסי הגומלין בין הפרפרים לנמלים
הסימביוזה בין הפרפרים לנמלים היא בכך שזחלי הפרפרים המקיימים קשר עם נמלים מפרישים מבלוטות מיוחדות בקצה גופם טיפות עשירות בגלוקוזה הנקראות:"טל דבש" בדומה לכנימות. והנמלים באות ו"חולבות" את טיפות טל הדבש האלה, או יונקות אותן על הזחל עצמו.
הודות לתכונה של הפרשת הטיפות, הפך הזחל לנכס יקר עבור הנמלים שכן הן אוהבות מאוד את טל הדבש. ובתמורה הן מספקות לו הגנה עד סיום הגלגול. הנמלים שומרות היטב ובנאמנות על הזחל. הזחל מקבל הגנה מעולה מפני אויבים שונים כגון: צרעות טפיליות,צרעות טורפות, עכבישים ועוד...
בתצפיות שנעשו על ידי, הזחלים של כחליל השיטה וכחליל הינבוט נצפו כשהם לוו ב"אבטחה כבדה" של "עדר" נמלים קטן.כשהנמלים באות "לחלוב" את הזחלים מגרות את הבלוטות המפרישות טל- דבש.לחלק מהזחלים נקודות בצורת כפתור והן מלקקות את הטיפות המופרשות מה"כפתורים" על הזחל או אוספות אותן ואחר כך שותות אותן.וחלק מהזחלים של הכחלילים המפרישים את טל- הדבש זוקפים מאזור קצה גופם זוג צינוריות הנקראות:Nectary organs , המשפריצות את הנוזל המתוק בתגובה לגירוי הבלוטות ע"י מחושי הנמלים.
בנוסף,ממחקרים שנעשו בתופעה במינים המקיימים קשר עם נמלים עלה כי מספר הגבוה ביותר של זחלים בריאים ולא נגועים בטפילים היו זחלים שנמלים הגנו עליהם רוב הזמן.
לא כל הזחלים בהן מטפלות הנמלים מגיעים לבגרות. כי לעיתים רחוקות יש זחלים שנטרפים ע"י הנמלים.
קורה גם שקיימת בגידה.זחל שגדל בתוך קן הנמלים, אחרי שהתגלם והפך לפרפר, בבקיעה מן הגולם הוא חייב לברוח אחרת הנמלים יתפסו אותו, ינצלו את חולשתו ואת העובדה שכנפיו טרם התיישרו וקשה לו להתחמק וייטרפו אותו. ועל כן הפרפר מיד אחרי בקיעתו מהגולם הוא לא מתעכב ומטפס החוצה ברגליו במהירות ונתלה לייבש את כנפיו מחוץ לקן הנמלים בו גדל על ענף של שיח, עלה או גבעול.